Le thé est classifié selon des grades, qui indiquent la finesse de la cueillette et la taille de la feuille (entière, brisée ou broyée).    

Pour ce qui concerne les thés verts et semi-fermentés, il n'y a pas de grade, la feuille étant généralement entière. C'est également le cas d'un certain nombre de thés noirs, en particulier les thés noirs chinois, dont le nom suffit à estimer la qualité de la cueillette. A contrario, pour les autres thés noirs, cette classification est très importante !

Dans les grades, le mot « orange » n'a aucun rapport avec l'agrume du même nom. Il signifie « royal », du nom de la dynastie néerlandaise Oranje Nassau. Quant au mot pekôe, il vient du mot chinois Pak-ho, signifiant « duvet » ou « cheveu », et désigne le bourgeon terminal, qui donne une impression de duvet blanc lorsqu'il n'est pas totalement ouvert. Plus il y o de lettres avant ces deux classifications, plus le thé sera riche en bourgeons (golden tips) et la pousse jeune et petite, symbolisant un thé de haute qualité.

    

Feuilles entières

F.O.P. (Flowery Orange Pekoe) : il s'agit de la cueillette la plus fine. Elle est composée du bourgeon terminal et des deux feuilles suivantes. Le thé contient beaucoup de bourgeons, devenus dorés avec la fermentation, que l'on appelle parfois golden tips.

O.P. (Orange Pekoe) : il s'agit de feuilles jeunes et bien enroulées. La cueillette est fine mais un peu plus tardive que la précédente: ici, le bourgeon s'est déjà transformé en feuille.

P. (Pekoe) : la feuille est moins fine que dans un O.P. et ne contient pas de bourgeon.

S. (Souchong) : la feuille est basse, large, plus âgée et très faible en théine, souvent roulée dans le sens de la longueur et surtout utilisée pour les thés fumés.

    

Feuilles brisées

La feuille n'est plus entière et beaucoup plus petite que dans l'O.P. L'infusion donne une liqueur beaucoup plus corsée et plus foncée.

B.O.P. (Broken Orange Pekoe)

F.B.O.P. (Flowery B.O.P.)

G.B.O.P. (Golden B.O.P.)

T.G.B.O.P. (Tippy Golden B.O.P.)

    

Feuilles broyées

Il s'agit d'une spécialité de la région du Fujian, en Chine. Ce sont des thés dont Ici fermentation o été interrompue.

F. (Fannings) : ce sont des fragments de feuilles plates plus petites que le Broken. Ce grade donne une infusion très corsée et très colorée.

D. (Dust ou Poussière) : les feuilles sont encore plus broyées, uniquement utilisées pour les thés en sachets.

Tes thés Pu Ehr issus des théiers sauvages en Chine, sont parmi les plus recherchés; ce sont de grands crus pouvant provenir d'arbres vieux de plus de 1400 ans !